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Todo por un dólar
Editorial sobre THE PLAYERS, por Juan Pablo Alvarez - @jpagolf
Foto por: Cortesía USA Today

En el libro de anécdotas increíbles del golf mundial hay cientos de capítulos que merecen una reedición periódica. Hay historias fascinantes como solo este deporte puede entregar. Y una de ellas es justamente la del dólar mejor invertido de todos los tiempos. Un billete (o moneda, vaya uno a saber) simbólico que con el correr de los años, no tantos, convirtió un pantano en una de las canchas más espectaculares del planeta, sede del llamado quinto Major del calendario del PGA TOUR.

Fue el por entonces Comisionado del PGA TOUR, Deane Beman, quien tuvo el sueño de crear un evento único, especial, que se dispute en un “estadio” para que el público pueda disfrutar la experiencia de ver golf de una manera distinta, como en las grandes citas de otras ligas del deporte estadounidense. Después de algunos intentos fallidos, uno de ellos fue la negativa de los dueños de Sawgrass Country Club (sede del Players entre 1977 y 1981) de venderle el club al PGA TOUR, Beman no claudicó y fue por más. Decidido a quedarse en la zona de Ponte Vedra Beach, encontró un lugar posible y rápidamente negoció con Jerome y Paul Fletcher, propietarios de una tierra que podría ser útil para su grandilocuente idea. Había un solo problema: el terreno era un verdadero pantano de 415 acres (unas 168 hectáreas). Pero eso no detendría a Beman ni a los Fletcher que habían “comprado” el sueño del Comisionado a cambio de un cheque simbólico de 1 dólar.

Una vez adquirido el “pantano”, apostó por “el único arquitecto en el mundo capaz de convertir esas tierras en uno de más reconocidos campos de golf del mundo”, señaló en ese momento Beman. Así, Pete Dye y su mujer Alicia (recientemente fallecida), se pusieron al frente de aquella “locura” del Comisionado y crearon una cancha fascinante, un desafío extremo para los mejores jugadores del mundo.

The Players Championship se mudó en tiempo récord al flamante Stadium Course del TPC Sawgrass, sede del “quinto Major” desde 1982. Además, TPC Sawgrass alberga a las oficinas del PGA TOUR.

El torneo estrella de la gira más importante del planeta se movió a marzo nuevamente en una estrategia anunciada por Jay Monahan, actual Comisionado del Tour. “El Players lucirá mucho mejor en marzo que en mayo, se los aseguro”, dijo Monahan el año pasado y, por los números escalofriantes del evento, habrá que creerle. La bolsa de premios para este 2019, por ejemplo, es de 12.5M de dólares (más de 2.2M para el campeón), la más alta en la historia del PGA TOUR. Además, se especula que con el cambio de fecha sean casi 200 mil los espectadores que colmen el “Estadio” pensado por Beman y más de 800 millones de hogares fuera de Estados Unidos vean el torneo por TV. Además, se calcula que el impacto económico que tiene la zona noreste de Florida por The Players es de 150 millones de dólares.

Y todos estos números se hacen aún más grandes cuando la presencia de Tiger Woods está asegurada, mucho más después de su baja repentina en el Arnold Palmer Invitational por una “dolencia” en su cuello. Muchos especulan con que el más grande de todos los tiempos prefirió llegar con un buen descanso al Players, torneo que ganó en dos oportunidades.

Póngase cómodo, cierre los ojos e imagínese que está sentado en las tribunas naturales del Hoyo 17, el par 3 más famoso del mundo. Llegó una de las semanas mas espectaculares del año para los amantes del golf. Y pensar que todo arrancó por un sueño que sólo costó 1 dólar.

Fecha: 11 de marzo, 2019
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